Hangeul Day The Korean Alphabet day or Hangeul Proclamation Day

What is Hangeul Day?

(ENG) Hangeul Day, a.k.a. The Korean Alphabet day or Hangeul Proclamation Day is a national holiday celebrated on the 9th of October in South Korea (15th of January in North Korea) every year. Not many countries have an official national holiday celebrating its national language. This demonstrates how Koreans think of their own language. But what exactly is ‘Hangeul Day’?

574th Anniversary of Hangeul Day ©zerohour84

Most languages have a legend or a creation story of their own but it is very uncommon to have a full, detailed history on the who, why, and how of the origin behind a language’s alphabet. This makes Hangeul unique traits of Hangeul that no other nation has.

It is a well-known fact that up until the 15th century, Koreans were using Chinese letters to write. These Chinese letters are called “Hanja” which is somewhat still widely used now in Korea. However, since the Chinese and the Korean language were not identical in the matter of its usage of social situations and meanings, it was difficult to deliver the exact message using Chinese letters and the grammar was completely different too. Moreover, the writing system which was based on Chinese was far too complex for people at large to learn. Except for the upper class, starting from the middle class and down people simply did not have enough time because they were working day and night to support their families and themselves. They weren’t going to drop work to simply sit down and become literate.

An old chinese book ©padrinan

This is where King Sejong comes in. After understanding his people’s agony, in 1443, he wanted to create a new system of the Alphabet to increase the literacy levels in Korea thus he wanted to give everyone the chance of being able to read and write. With the help of scholars, by 1444 King Sejong created Hangeul. It was put to common use in 1446. For three years after its creation, however, things weren’t so easy. Not every scholar liked the new creation of Sejong so it inevitably faced its hardships.

King Sejong statue ©Skyler W

Hangeul has numerous benefits from it being completely phonetic to its consonants being based on the shape of the mouth when pronounced. Thus, making it easier for people who were only able to speak the language to learn how to read and write. However, since this gave access to the majority population to be literate, the ‘Elite’ (usually wealthy and rich nobles or scholars) who believed being ‘literate’ was their privilege and their greed to want to preserve their status, truly believed that using only the Chinese system was the right and sophisticated way to write Korean. Due to this belief and consistent action against Hangeul, in the early 16th Century, Hangeul was banned which meant people weren’t allowed to learn it anymore(back to being illiterate and the rich being back to feeling superior).

Hunminjeongeum, Korean script ©wikipedia

Fortunately, Hangeul did not die off that easily. In the 19th century, when Korea was under the control of Japan, Koreans started to celebrate Hangeul Day as a form of protest for freedom of suppression on the Korean culture and language. This led to Hangeul Day becoming an actual national holiday in 1949, after World War II when Korea was liberated from Japan’s invasion.

There is much more to the history and the cultural symbol the day holds but even from this information, it was evident that Hangeul Day is not only a simple holiday where Korea celebrates the greatness of their language but also embed a portrayal of freedom from all their past times.

Hangeul is a beautiful language. As we all know, learning a different language opens up a whole new door in the way you perceive the world. So why not try opening a new door today with learning Hangeul?

Korean handwriting ©kimdongsu

(KOR) 한글날, 영어로는 The Korean Alphabet 또는 Hangeul Proclamation Day로 불리는 이 날은 대한민국(남한)에서 매년 10월 9일(북한에서는 1월 15일)에 기념하는 국경일입니다. 자국어를 기념하는 공식적인 국경일이 있는 나라는 많지 않은데요, 이것은 우리가 우리의 언어에 대해 얼마나 깊게 생각하는지를 보여줍니다.

세계의 대부분의 언어들은 그 언어만의 전설이나 창조 역사를 가지고 있지만 그 언어의 정확한 기원이나, 누가 만들었는지, 어떻게 만들어졌는지 등의 상세한 역사를 가지고 있는 것은 매우 드문 일입니다. 하지만 한글은 이 모든 것들이 세세하게 기록이 되었기 때문에 더 특별하게 다가오는 것 같습니다.

한글이 창조되기 전 사용 되었던 글자 표기법은 한자였지요. 그리고 사실 한자는 아직까지 널리 사용되고 있습니다. 그러나 중국어의 문법은 한국어를 정확하게 표현하기에는 한계가 있었습니다. 게다가, 중국어에 기반을 둔 문자 체계는 그때 당시 사람들이 배우기에는 너무 복잡했습니다. 상류층을 제외한 일반 백성들은 자신의 가족을 부양하기 위해 밤낮을 가리지 않고 일하기 때문에 글공부를 할 시간이 없었다고 하지요.

1443년, 많은 백성들이 글을 읽지 못하고 이에 따른 불편함을 겪는 것을 알게 된 세종대왕은 우리 글자의 필요성을 느끼고 새로운 문자를 만들기로 결심하였습니다. 그 후 1444년에 세종대왕은 훈민정음 창제하고 1446년에 훈민정음을 반포하였습니다. 그러나 3년 동안 상황은 그리 평탄하지만은 않았습니다.

한글은 발음할 때 입 모양에 기초하여 자음까지 완전히 음성화된다는 점에서 많은 이점이 있습니다. 따라서 말만 할 수 있었던 백성들이 읽고 쓰는 법을 쉽게 배울 수 있었습니다. 그러나 상위계급에 속한 자들이 그들의 특권이자 지위를 지키고자 하는 탐욕으로, 한글을 금지하고 한자를 사용하자는 내용의 많은 반발이 있었지요. 이에 따라 16세기 초에 한글은 금지되었고, 이는 많은 백성들이 한글을 더 이상 배울 수 없게 된다는 것을 의미하였습니다.

다행히 한글은 그렇게 쉽게 없어지지 않았지요. 한국이 일본의 지배를 받던 19세기에 한국인들은 한글날을 한국 문화와 언어에 대한 억압의 자유를 위한 항의의 한 형태로 기념하기 시작했습니다. 이로 인해 한국이 일본의 침략으로부터 해방된 제2차 세계대전 이후인 1949년에 한글날이 실질적인 국경일이 되었습니다.

한글날의 역사와 문화적 상징에는 위 내용보다 훨씬 더 많은 배경이 있습니다. 한글날은 ‘한글’의 위대함을 기념하는 단순한 공휴일일 뿐만 아니라, 과거로부터의 자유 즉 해방을 묘사한 것이라고도 볼 수 있지요.

한국어 그리고 한글은 정말 아름다운 언어입니다. 다른 언어를 배우는 것은 세상을 보는 방식에 있어서 완전히 새로운 문을 열어주지요. 그렇다면 주변의 외국인들에게 한글을 가르치면서 새로운 문을 열어보는 것은 어떨까요?

[한글날 TED 강연 추천] 존 맥홀터 : 새로운 언어를 배워야 하는 네 가지 이유
(John Mcwhorter: 4 reasons to learn a new language)

클릭하면 연결됩니다(한글자막)

Written by Tiffany (Na Won) Kim, TEDxSeoul 번역팀 Contributor

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